L¹Aire de gestion de la faune sauvage du Nord, en Arabie Saoudite

Les déserts sont des destinations fascinantes pour nombre de voyageurs, dans la catégorie intrépides. Parmi les plus arides du monde se trouve le désert de Rub’al-Khali en Arabie Saoudite. Le nom seul évoque directement l’essence même du lieu : le « quart désertique », où se côtoient dunes et mer de sable.

Un endroit tellement inhospitalier qu’il n’a été exploré qu’à partir de 1930. Et à propos d’essence, il s’agit plutôt de pétrole car c’est bien là que les fabuleux gisements d’Arabie Saoudite ont été découverts. Il fallait bien protéger le milieu naturel, la faune, la flore de l’expansion des puits. Il faut dire que le Rub’al-Khali ne mesure pas moins de six cent cinquante milles km2 ! Une petite zone se trouve partagée entre le Yémen, Oman et les Emirats Arabes Unis.

Le climat est rude et les vents parfois violents font déplacer les dunes, pouvant mesurer jusqu’à trois cents mètres de hauteur, parfois en quelques heures. Entre elles, du gravier, du gypse, du sable orange contenant du feldspath. On peut y rencontrer aussi des marais salants saumâtres, comme Umm al Samim.

Malgré ces conditions incroyables, il ne pleut qu’entre 0 et 50 mm d’eau par an, une flore s’y est développée composée essentiellement d’une vingtaine d’espèces de plantes. Quelques rongeurs et des araignées y vivent ainsi que sur les bordures des gerboises, des oryx et des addax. On a retrouvé des traces de lacs fort anciens auprès desquels la vie humaine d’était développée. Les archéologues parlent de plusieurs cités disparues.

On peut citer Iram, autrement appelée Ubar, la Cité des Mille Piliers, les caravanes faisant commerce d’encens l’avaient rendue prospère et célèbre entre -3000 avant Jésus-Christ et le 1er siècle. Les photos prises notamment depuis les satellites, équipés de radars à pénétration de sol, ont permis récemment d’avoir une vision globale de ces villes oubliées qui parsemaient alors un territoire vivant et animé.

Cette ville était citée dans le Coran mais on a longtemps cru qu’il s’agissait d’un lieu mythique, la science a prouvé le contraire. Seuls les Bédouins s’aventurent de nos jours dans les proches limites du désert. Individuellement, il serait aventureux d’oser entrer dans cette zone terrible, les autorités ne donneraient pas les autorisations nécessaires, de toute façon.

Pour les groupes, accompagnés de guides avertis, pas de problème. Au cours de vos randonnées en 4×4 ou à dos de chameau, vous aurez peut-être la chance d’apercevoir des cratères de météorites. Tout le territoire est réputé pour la chute fréquente de ces pierres venues du ciel.

Pour toutes ces raisons, les Nations-Unies ont décidé de protéger l’ensemble de la zone et l’ont déclarée officiellement espaces protégés dans le cadre du PNUE : le Programme des Nations-Unies pour l’Environnement.

Il est le deuxième parc du monde au niveau de son étendue, juste après le Parc du Groenland et avant le Parc martin de la Grande barrière de corail d’Australie.

Le désert de Rub’al-Khali est beau, intrigant et terriblement… chaud ! 

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